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Etapa 23 del Camino Francés: Ponferrada - Villafranca del Bierzo

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Etapa plena en la hoya –20 kilómetros de ancho y 60 de largo– del Bierzo.

Comarca rodeada por la cordillera Cantábrica, los montes gallegos y por los montes Aquilanos. Está región posee un magnífico paisaje donde el clima benigno fructifica en abundantes viñedos, huertas y frutales, e incluso plantas de tabaco que jalonan la ruta peregrinal.

De Ponferrada se sale por Compostilla, su corazón industrial, y se llega a Columbrianos, donde se pueden contemplar restos de antiguos castros romanos. Siguiendo por el aún llamado Camino Real, se entra en Fuentes Nuevas, en esta localidad se puede visitar la ermita del Campo Divino Cristo, un poco más adelante se aparece la bonita y crecida Camponaraya con su iglesia dedicada a San Ildefonso, obispo de Toledo. Llegamos a Cacabelos que se atraviesa por la Calle de los Peregrinos, auténtica espina dorsal de la atractiva villa.

En las proximidades de Cacabelos se alzan los restos del Monasterio de Santa María la Real del siglo X, luego viene la población de Pieros con su iglesia de San Martín de Tours para llegar a Villafranca del Bierzo. Localidad señorial, considerada como el corazón de la comarca berciana y asentada a orillas del río Burbia en su confluencia con el Valcarce, es la más galaica de las ciudades leonesas. El aroma de las empanadas bercianas, el botillo, los cachelos y el lechazo nos guiará hasta la tasquera calle del Agua.

El itinerario

Esta etapa se puede considerar sencilla, ya que no cuenta con ninguna dificultad señalable. Los primeros kilómetros transcurren por asfalto, aceras y carreteras, por lo que no aportan mucha belleza al itinerario. Una vez pasado Pieros hay dos opciones para recorrer los últimos kilómetros: la ruta más oficial (con más asfalto) y una alternativa que pasa por Valtuilla de Arriba. Esta segunda opción es más larga (kilómetro y medio más) pero ofrece la posibilidad de disfrutar de un tramo de gran belleza, paisajes estupendos y una enorme tranquilidad. Al principio el piso no está en buen estado, pero luego mejora y no hay ningún problema.

Qué ver y qué hacer

Cacauelos:
La villa a orillas del río Cúa fue destruida por las tropas de Almanzor y por un terremoto, y posteriormente fue reconstruida por el obispado de Santiago. La iglesia de Nuestra Señora de la Plaza fue construida en los siglos XVI y XVII; aún quedan restos románicos como el ábside. En el pórtico hay una Virgen románica del siglo XIII. En el santuario del Virgen de las Angustias hay una imagen del Niño Jesús jugando a las cartas con San Antonio de Padua. Merece la pena visitar el Museo Arqueológico, donde se recogen abundantes muestras del rico pasado prerromano y romano de la comarca (a 2 kilómetros se encuentra el Castrum Bergidum, capital de los astures que acabo dando nombre a la comarca). Junto a la ermita de San Roque sigue abierto el taller de Moreira, el célebre zapatero de Cacabelos que lleva 32 años reparando el calzado de los peregrinos. Cacabelos tiene 4.360 habitantes y se pueden encontrar servicios de todo tip.

Villafranca del Bierzo:
El origen de Villafranaca del Bierzo se remonta a las comunidades de francos, comerciantes extranjeros, que allí se establecieron con Alfonso VI, y sobre todo a la fundación de una comunidad de monjes cluniacenses en el año 1070. En el siglo XII la mitad de la población era extranjera. Nada más entrar en Villafranca se encuentra la iglesia de Santiago, templo románico lombardo de una sola nave y con la magnífica portada del Perdón. El Papa español Calixto III concedía a los peregrinos enfermos o impedidos que pasaban por esta puerta las mismas indulgencias que si hubieran llegado a Santiago. La calle del Agua atraviesa la ciudad de una a otra parte, en ella se encuentran varios palacios y un convento. El castillo de los Marqueses de Villafranca (s. XVI) es de propiedad individual y tuvo mucha relación con la historia del pueblo. El convento de la Anunciada de 1606 se erigió sobre el antiguo Hospital de San Roque, la tradición dice que San Francisco de Asís se hospedó en él. Villafranca tiene una bonita Plaza Mayor y una Alameda de estilo francés. Abundan las tiendas y los bares.

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Albergues de la etapa
Albergue de Cacabelos
Plaza del Santuario. A la salida del pueblo
Cacabelos (León)
987 54 60 11. La casa de cultura
Refugio Ave Fénix de Familia Jato
C/ Santiago, 10
Villafranca del Bierzo (León)
987 54 02 29
Albergue Municipal Villafranca del Bierzo
Desvío a la derecha de la Iglesia de Santiago, primer edificio del pueblo
Villafranca del Bierzo (León)
987 54 26 80. Ayuntamiento: 987 54 00 89. Turismo: 987 54 00 28
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Fotos de los peregrinos

Viñedos del Bierzo [Satur]
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Iglesia de San Francisco de Villafranca del Bierzo
Monumento
Iglesia de San Francisco de Villafranca del Bierzo
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Etapa 22 del Camino Francés: Rabanal del Camino - Ponferrada

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La proximidad de Galicia se deja sentir en esta etapa, la comarca del Bierzo fusiona culturalmente el viejo reino leonés y el ancestro galaico.

Muy cerca del monte Irango, yacen hoy las ruinas de Foncebadón, antaño importante localidad en el Camino. En la actualidad hay un bonito hostal. Coronando el puerto (1.504 metros de altitud) se levanta la Cruz de Ferro, uno de los monumentos más simples pero más emblemáticos del Camino.

Sobre un montón de piedras se yergue una sencilla cruz de hierro. Los peregrinos, cuando arrojan una piedra sobre el montón, se suman a una tradición milenaria para pedir protección en el viaje. Se cree que antes había un altar romano dedicado a Mercurio. Se pasa por el pueblo abandonado de Manjarín, donde sólo Tomás el hospitalero atiende al peregrino, y se llega a El Acebo que da la bienvenida al Bierzo.

La parroquia de Riego de Ambrós está dedicada a la Magadalena y en Molinaseca se atraviesa un puente románico sobre el río Meruelo. En Campo, a la derecha del Camino, hay una fuente medieval, a modo de aljibe subterráneo. La gran urbe de Ponferrada devuelve al peregrino al siglo XX, aunque bien es verdad que el recuerdo de los caballeros templarios nos transporta otra vez a la Edad Media. La Orden del Temple fue creada por Hugo de Paganis para la defensa de los peregrinos que iban a Jerusalén.

El itinerario

En esta jornada se alcanza la cota más alta de todo el Camino. Es una de las etapas más bonitas y la preferida de muchos peregrinos, si bien es un tramo muy largo y nada sencillo. A la hora de partir de Rabanal, el caminante debe salir ya muy mentalizado de la dureza del itinerario, para superar todas las dificultades y disfrutar de los paisajes y la belleza del terreno, sobre todo en el descenso. Los senderos por los que transcurre el itinerario no son malos, pero en algunos puntos es necesario ir con mucha atención.

Principales dificultades

- A la dureza del camino se añade en este tramo la falta de sombras para cobijarse del sol que, según en qué época del año, puede ser un fuerte enemigo.

- Es una de las etapas más largas, y se cubre en aproximadamente ocho horas. Tanto tiempo caminando puede traer problemas.

Qué ver y qué hacer

Manjarín
Es un pueblo totalmente despoblado y desmoronado, la única casa habitada es la del refugio. Cuando hay niebla el hospitalero toca una campana para orientar a los peregrinos. Se sabe que hubo un hospital de peregrinos en el siglo XVI. Son curiosos los carteles indicativos de los kilómetros que hay desde Manjarín a muchas partes del mundo. Tomás organiza por las noches mesas redondas sobre temas espirituales.

El Acebo:
El Acebo es un estético pueblo cuya arquitectura popular de tejados de pizarra y el acento de sus habitantes indican que ya estamos plenamente en el Bierzo. La Calle Real es de las más pintorescas de León. En El Acebo quedaron exentos de pagar tributos al rey a cambio de colocar 800 estacas que indicasen el Camino a los peregrinos. En su iglesia parroquial de San Miguel se guarda una escultura en piedra policromada con una túnica con flores que no se sabe bien si representa a Santiago, al Salvador o a San Juan Evangelista. A la salida del pueblo una placa recuerda al peregrino alemán Heinfich Krause muerto cuando viajaba en bicicleta. Hay dos restaurantes donde sirven comida típica.

Riego de Ambrós:
Pueblo típico de El Bierzo, con los tejados de pizarra, donde se alternan los verdes prados con productos hortifrutícolas y la tradicional ganadería. Su proximidad a Ponferrada hace que sea un lugar visitado los fines de semana. Son muy bonitas la iglesia de la Magdalena y la Capilla de San Sebastián.

Molinaseca:
A la entrada de Molinaseca se encuentra la Capilla de la Virgen de las Angustias, hermoso edificio barroco (s. XVIII) adosado al monte, sus puertas fueron forradas de hierro por la costumbre de los peregrinos de llevarse una astilla como recuerdo. El puente románico sobre el río Meruelo encauza a los peregrinos hacia la Calle Real donde se asentaba el hospital. Las casas son nobles y están blasonadas con escudos nobiliarios. Destaca también el soberbio templo de San Nicolás de estilo neoclásico. Hay tienda de comestibles y panadería, para comer hay varios mesones. En este pueblo, que tiene una treintena de bares para 600 habitantes y visitantes, tienen buena fama los chorizos y embutidos en general.

Ponferrada:
La última gran ciudad -60.000 habitantes- antes de llegar a Santiago. La capital del Bierzo está emplazada en un antiguo castro y sufrió diferentes ocupaciones y destrucciones. Durante la ocupación romana eran famosas sus minas de oro. En 1082, el puente de madera sobre el río Sil es reforzado con hierro, material muy abundante, dando el nombre de Pons Ferrata a la ciudad. El Castillo de los Templarios es un testimonio soberbio de lo que significó esta controvertida orden de monjes guerreros en Ponferrada. Es uno de los ejemplo más bellos de la arquitectura militar en España. Se ha convertido en la meca de los amantes de los templarios y de sus ritos de iniciación. La Basílica de Nuestra Señora de la Encina, patrona del Bierzo, es de transición gótico renacentista, tiene una elevada torre y el interior consta de una sola nave. Otros valiosos monumentos son el Convento de los Concepcionistas y el Ayuntamiento, al que se llega cruzando el arco del Reloj. En las proximidades de Ponferrada hay que visitar la iglesia mozárabe de Santiago de Peñalba, joya del prerrománico español. Los servicios son los habituales en una ciudad como Ponferrada que además es capital de comarca
Castillo Templario de Ponferrada
Monumento
Castillo Templario de Ponferrada

Fotos de los peregrinos

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Albergues de la etapa
Albergue parroquial Domus Dei
C/ Real (en el propio edificio de la iglesia)
Foncebadón

Albergue parroquial Apóstol Santiago
Al lado de la iglesia
El Acebo

Refugio de Manjarín
Junto a la carretera. Única casa habitada del pueblo
Manjarín (León)
No tiene
Albergue de Peregrinos El Acebo
C/ Real, s/n
El Acebo (León)
987 69 50 74
Albergue - Mesón El Acebo
C/ Real, 16
El Acebo (León)
987 69 50 74
Albergue La Taberna de José
C/ Real, 19
El Acebo (León)
987 69 50 74
Refugio de Ponferrada
Calle de la Loma, s/n
Ponferrada (León)
987 41 33 81
Hospital de Peregrinos de Molinaseca
Manuel Fraga Iribarne, s/n
Molinaseca (León)
987 45 31 80 / 85
Refugio de Ponferrada
Calle de la Loma, s/n
Ponferrada (León)
987 41 33 81
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